¿A qué huele el universo? Científicos responden

Astrónomos detectaron la presencia de moléculas orgánicas que huelen a almendra en el espacio, conocidas como benzonitrilo, según un estudio divulgado en la revista Science.

"Este hallazgo marca la primera vez que una molécula aromática específica ha sido identificada en el espacio usando la espectroscopia de radio", aseguró el investigador principal, Brett McGuire, en una rueda de prensa por el 231 encuentro de la Sociedad Astronómica Estadunidense (AAS).

El científico del Observatorio Nacional de Radioastronomía en Charlottesville, Estados Unidos, explicó que a pesar de que las moléculas orgánicas aromáticas son abundantes en el Universo, nunca se había identificado con precisión ningún tipo hasta ahora.

El benzonitrilo, también llamado cianobenceno, es un compuesto orgánico que huele a almendra; ha sido reconocido gracias a un avanzado método para detectar emisiones débiles de radio en el espacio.

¿Cómo saben que son almendras?

McGuire y sus colegas usaron el Telescopio Green Bank, el radiotelescopio dirigible más grande del mundo, para detectar este tipo de molécula en una nube molecular fría de la región de Tauro, a unos 430 años luz.

Para confirmar su identificación, llevaron a cabo experimentos exhaustivos para medir con precisión las diferentes transiciones rotacionales de la molécula y las compararon con observaciones específicas de benzonitrilo.

"Estudiar la composición de moléculas orgánicas en el espacio es clave para entender la complejidad molecular en discos protoplanetarios que rodean a las estrellas jóvenes, entre otras aplicaciones", aseguró el científico.

Este descubrimiento fue posible gracias a la colaboración del equipo de McGuire con investigadores de la Universidad de Cambridge y de la Academia de Ciencia de Moscú.